ミスター・ブラックホールが突然の「左遷」そのワケは


ミスター・ブラックホールが突然の「左遷」そのワケは

昨年10月、本誌の企画に登場した際の本間氏。今回、国立天文台にも取材を申し込んだが「現在対応協議中のため、取材をお受けできる段階ではありません」との返答だった


 昨年4月。地球上の8つの電波望遠鏡を結合させた国際協力プロジェクト「イベント・ホライズン・テレスコープ(EHT)」が、史上初めて「ブラックホール」の姿を捉え、世界はわき返った。その偉業は、世界6ヵ所で同時刻に行われた記者会見で発表され、同プロジェクトの日本チーム責任者・本間希樹氏(48)は「ミスター・ブラックホール」として一躍時の人に。ところが、1年後の3月27日、本間氏は自身が所長を務める国立天文台水沢VLBI観測所の公式サイトで、苦渋の発表をしなければならなくなった。



 国立天文台(本部・三鷹市)執行部の方針として、本間氏らが推進してきたVERAプロジェクトを2年前倒しして3ヵ月後の今年6月で終了させること。プロジェクトで運用する4つのアンテナのうち3ヵ所を停止。それに伴い水沢観測所の予算は前年比で5割減となる……。


 この通告は天文学界に大激震をもたらした。ブラックホール画像化チームのリーダーを務めた秋山和徳・MIT研究員は〈ブラックホール撮像の成功を受けて盛り上がると思っていた東アジアのブラックホール研究はこの決定で死に絶えるかもしれない〉とツイッターで嘆いた。


 一般社会でいうならば〝左遷〟の憂き目に直面している本間氏は、こう語る。


天文学は大型化していて世界が協力して解決する課題が増えており、その中で日本はしかるべき役割を果たしていくべきです。科学技術立国を目指す日本が、ブラックホール研究のように重要な研究テーマに関われないとすれば、それ自体が日本という国の価値を下げる損失だと私は思います。コロナ禍で全世界が苦境に立たされている今、世界で協力して人類的課題を解決していくというスタイルは、天文学に限らず、今後国際社会のいろんな分野でますます重要になります」


 国立天文台は、本間氏の言葉をどう受け止めるのだろうか。


4月3日発売の『FRIDAY』最新号では、本間氏が突然の左遷をされた内情を詳報している。


PHOTO:濱﨑慎治


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